La sabiduría de la frugalidad: ¿Qué es la simplicidad?

Esta es la primera entrada de una serie semanal de ocho partes que proporciona una mirada detallada al libro La sabiduría de la frugalidad de Emrys Westacott.

Cuando leí por primera vez La sabiduría de la frugalidad hace dos años, poco después de su publicación, me llamó la atención más que nada la profundidad de la conexión entre la filosofía y la frugalidad. Esa es realmente la idea central del libro: la frugalidad es fundamentalmente acerca de las opciones de estilo de vida y los valores sustentados por las tradiciones filosóficas. Westacott profundiza en esas tradiciones a lo largo del libro haciendo una serie de preguntas que son bastante relevantes para las personas que luchan con sus finanzas hoy en día y profundizando en qué tipo de respuestas provienen de las diferentes tradiciones filosóficas.

El libro comienza señalando que realmente hay dos visiones que compiten entre sí en cuanto a lo que significa “la buena vida”. Una idea es la de la persona “ahorrativa” que es cuidadosa con su dinero, mientras que la otra idea es el hedonismo y el consumismo. A menudo pensamos que la persona frugal es la correcta y virtuosa, pero si eso es cierto, ¿por qué exactamente la mayoría de la sociedad moderna sigue un camino más bien consumista y no frugal?

Westacott le da la vuelta a esa pregunta y se pregunta si la frugalidad es o no un valor moral, algo que percibimos como algo inherentemente “correcto”. ¿Por qué se asocia la vida simple con la sabiduría, y por qué tantas personas a lo largo de la historia asocian el vivir bien con el vivir simplemente? ¿Ser extravagante y materialista es un fracaso moral, y por qué? Éstas son las preguntas con las que este libro intenta dar en el clavo.

Encuentro estas discusiones valiosas porque quiero entender el por qué detrás de las cosas que estoy haciendo, y este libro es una de las respuestas más directas que he leído en términos de abordar el por qué de la frugalidad.

¿Qué es la simplicidad?

La primera pregunta que Westacott profundiza en el libro es simplemente averiguar lo que la gente quiere decir cuando dice “simplicidad” o “frugalidad” o “vida simple”. Es un concepto que es inherentemente familiar para muchos de nosotros, pero ¿qué significa realmente?

Resulta que significa algo un poco diferente para diferentes personas. Westacott encuentra que en realidad hay ocho elementos que entran en juego en cuanto a cómo diferentes personas definen la “simplicidad” y la “frugalidad”, y diferentes personas cuelgan el sombrero en diferentes elementos de ese significado y diferentes combinaciones de esos elementos.

Prudencia económica

Este es el tipo de simplicidad que a menudo se asocia con Benjamín Franklin y palabras tradicionales de sabiduría como “no desperdicies, no quieras”. Franklin veía la frugalidad como una virtud, pero revela a través de sus escritos que principalmente centra su idea alrededor de la idea de ser cuidadoso con el dinero de uno. Él mantiene tal cuidado con el dinero como una virtud muy central en su vida, practicándolo realmente como una de sus trece virtudes.

Este es el significado más obvio y directo de la simplicidad y en el que la mayoría de la gente está de acuerdo. Tiende a centrarse en prácticas de gasto cuidadosas, evitar la deuda, y evitar hábitos de gasto derrochadores – básicamente, los principios básicos de El Dólar Simple. Cuando la mayoría de la gente habla de la vida simple, esto es parte de su definición de la misma. Esta es la única definición de simplicidad que creo que la mayoría de los lectores de Dinero Para Principiantes siguen.

Por supuesto, encuentro que este es el significado de menos interesante , así que pasemos a algunos de los otros.

Vivir barato

A menudo he tratado de explicar cuidadosamente la diferencia entre “frugal” y “tacaño”, generalmente concluyendo, como lo hice aquí, que una persona frugal está tratando de buscar el mejor valor para todos los recursos de la vida (dinero, tiempo, energía, relaciones, etc.), mientras que una persona tacaña se preocupa principalmente por el mejor valor de su dinero por encima de todos los demás aspectos.

Una persona barata definitivamente vive de una manera simple, pero está impulsada principalmente por el deseo de gastar la menor cantidad de dinero posible. Odian desperdiciar incluso un solo centavo.

Para poner esto en un contexto filosófico, Westacott describe la vida de Diógenes de Sinope, el más conocido practicante del cinismo en su antiguo significado. Diógenes se esforzó por no tener posesiones más allá de la ropa que llevaba puesta y por no tener necesidades. Se le consideraba bastante excéntrico, pero se le respetaba por su voluntad de vivir realmente su visión filosófica del mundo.

Muchos de los consejos frugales modernos en realidad van bastante lejos por este camino. Se enfoca fuertemente en usar las cosas y desgastarlas y tiene una fuerte inclinación a la autosuficiencia. Sin embargo, el mundo moderno prácticamente asegura que ninguno de nosotros es realmente autosuficiente . En casi todo lo que hacemos, estamos pagando a alguien más para que nos preste un servicio. Le pagamos a la compañía eléctrica para que nos provea de energía. Incluso cuando hacemos cosas desde cero, por lo general pagamos a otros para que hagan algunas de las tareas fundamentales para nosotros, como moler trigo en harina para nuestro pan “desde cero”.

Lo que esto significa es que la idea de autosuficiencia hoy en día es una cuestión de grado. Claro, es más autosuficiente y más barato hacer su propia barra de buen pan en lugar de comprársela a un panadero, pero en casa usted todavía depende de la compañía de energía para la energía de su horno y todavía depende de un molinero para moler su trigo para su harina y todavía depende de alguna fuente para su levadura y su agua y así sucesivamente. Claro, podrías cultivar tu propio trigo y molerlo tú mismo y podrías bajar al arroyo para recoger agua en un cubo de madera que tú mismo has tallado y así sucesivamente, pero incluso la persona más ardiente de la “vida simple” sigue dependiendo en cierta medida de los esfuerzos de los demás. Esta es una gran parte del pensamiento detrás del ensayo de Ralph Waldo Emerson Autosuficiencia , del cual he escrito en tres partes.

La idea de autosuficiencia está muy ligada a las ideas de frugalidad y simplicidad, pero simplemente no son verdaderas para la mayoría de nosotros. Además, la vida moderna nos proporciona mucha simplicidad. ¿Qué es más simple cuando quieres contactar a un amigo que vive en la ciudad de al lado? ¿Enviarle un mensaje de texto a esa persona, o ponerse los zapatos para caminar, caminar varias millas, golpear su puerta, y esperar que esté en casa? Ciertamente es “más barato” caminar hasta el siguiente pueblo y llamar a la puerta de esa persona, pero no es más sencillo.

El punto aquí es que “vivir barato”, cuando se lleva a los extremos, se vuelve ridículo. Cuando usted valora tanto el ahorro de un centavo que está dispuesto a tirar muchas horas de esfuerzo para ahorrar ese centavo, probablemente está tomando una decisión cuestionable. Una persona barata puede poner más énfasis en ahorrar un dólar que otros, pero todavía hay un límite razonable para esa baratura. Por lo tanto, el ser tacaño es solamente un grado o dos de diferencia con los niveles más razonables de frugalidad.

¿Te consideras frugal o barato? En otras palabras, ¿trata de obtener valor de las cosas basándose en muchos factores como el dinero, el tiempo y la energía, o le preocupa principalmente el resultado financiero final?

Estar cerca de la naturaleza

Este es un aspecto de la frugalidad y de la vida sencilla que tengo cerca y querido en mi corazón. Me encanta pasar tiempo en entornos naturales – haciendo excursiones y paseos por la naturaleza. Soy una gran creyente en la idea de “baño en el bosque” porque he sentido cómo el tiempo en un escenario natural me calma y me hace sentir mejor.

Esto se relaciona hasta cierto punto con la idea de “volver a la naturaleza”, como se discutió en la sección anterior. La gente se inclina hacia cosas que se perciben como más “naturales”, hasta el punto de que a menudo se utiliza como un gancho de marketing. Hay muchas revistas y productos y sitios web comercializados para apelar al deseo interno de volver a la naturaleza y estar cerca de ella.

A lo largo de los siglos, muchas, muchas escuelas diferentes de pensamiento filosófico han dado un gran valor al aspecto de “vuelta a la naturaleza” de la vida simple. A menudo hay un hilo conductor que dice que “lo natural no puede ser malo” que atraviesa sus ideas, y es algo que se ha incorporado a nuestra cultura de manera fundamental.

Mi ejemplo favorito de esta idea es el libro de Henry David Thoreau Walden , del cual he escrito antes. En ese libro, Thoreau discute su experiencia de pasar dos años esencialmente viviendo tan cerca de la naturaleza como pudo en las orillas del estanque Walden en Massachusetts. Él vive en una simple cabaña en el bosque, provee su propia comida, y vive tan simplemente como puede en ese contexto. Su principal descubrimiento fue que existe una profunda conexión entre la naturaleza y la felicidad personal, una conexión que sirve como una parte importante de su libro.

¿Le da valor al hecho de estar más cerca de la naturaleza? ¿Qué es exactamente lo que haces para acercarte a la naturaleza? ¿Ir de excursión? ¿Camping?

Disfrutar de los placeres de la vida

Este es el significado de la vida simple más favorecido por Epicuro, otro compañero sobre cuyas ideas he escrito en el pasado. Como escribí entonces, el epicureanismo se centra en la idea del placer como el mayor bien. Uno debería buscar una vida de placer, pero lo que constituye exactamente ese placer es un poco diferente:

“Epicuro sostenía que el placer se encuentra viviendo modestamente, refrenando los deseos propios, disfrutando de los placeres simples en el momento sin gula, y reflexionando y comprendiendo el mundo. Hacer esto lleva a la tranquilidad y a la libertad de miedo (y, hasta cierto punto, a menos dolor físico) y que esos factores juntos son una enorme fuente de felicidad personal. Epicuro consideraba que este estado era la más alta y mejor forma de felicidad y placer”.

En el centro de este argumento está la idea de que los mejores placeres de la vida son aquellos que se obtienen de manera simple y fácil – en otras palabras, no tienes que gastar muchos de los recursos de tu vida (tiempo, dinero y energía) para obtenerlos. Los placeres a corto plazo que llevan al dolor a largo plazo son malos – no creo que Epicuro se impresionara con la comida chatarra. También creía que el comportamiento virtuoso hacía a las personas profundamente felices y por lo tanto era otra cosa por la que esforzarse.

Entonces, ¿qué simples placeres se acumulan aquí? La comida que es simple y saludable y buena. Trabajo satisfactorio. Buenas amistades. Tiempo para contemplar ideas y aprender cosas nuevas. Esos son algunos de los placeres principales de una vida epicúrea.

¿En el centro de todo esto? La gratitud. El concepto moderno de diario de gratitud consiste en recordarnos a nosotros mismos los simples placeres de la vida y llevar la apreciación de los mismos a un primer plano, y ese concepto viene directamente de Epicuro.

¿Qué simples placeres disfrutas en tu vida? ¿Practicas la gratitud por esos simples placeres? ¿Tratas de hacer de ellos una parte clave de tu vida?

Ascetismo

Esto incluye la vida simple por razones morales o religiosas. Para un ejemplo americano moderno de esto, considere las comunidades Amish o Menonitas o la idea de un monasterio.

La idea central aquí es que la negación de la comodidad o del placer físico es una herramienta para empujar a la gente a centrarse en su moralidad o en su fe. Vivir intencionalmente una vida sencilla a menudo libera tiempo para pensar y reflexionar de una manera que no está disponible en el mundo moderno.

Las personas que se sienten impulsadas a cualquier forma de trabajo profundo a menudo utilizan el ascetismo como herramienta. Se retiran a un entorno muy cerrado y bastante espartano para realizar trabajos complejos, y esos entornos a menudo producen grandes resultados porque están libres de distracciones. Yo hago esto en pequeña medida – escribo mejor cuando me cierro a la mayoría de las distracciones de mi vida y me limito a reprimir las palabras.

Aquí es también donde se asoma la idea de que algunos alimentos y otros placeres modernos son “pecaminosos”. Cuando ves que eso aparece en el marketing o la publicidad, viene de la idea del ascetismo, donde la vida simple es moral y el placer intenso es inmoral.

¿Alguna vez has usado el ascetismo como una forma de mantener las cosas sencillas en tu vida cuando estás tratando de trabajar duro en un proyecto importante?

Pureza física o espiritual

Esto sucede cuando las personas comienzan a rechazar o aceptar las cosas debido a algún estándar de pureza espiritual o física. Por ejemplo, algunas personas se niegan a comer alimentos no kosher, otros eligen ser veganos y no comer productos animales, y así sucesivamente.

Esto puede extenderse a otros tipos de comportamientos. El movimiento de “borde recto”, por ejemplo, que insta a evitar el alcohol, el tabaco, los medicamentos sin receta y, en algunos sabores, también incluye la evitación de productos animales y el sexo.

Mientras que esto tiende a caer en la idea de “vida simple” simplemente porque estas a menudo ofrecen reglas simples para vivir, el resultado final de estos tipos de prácticas de pureza es que terminan por lo menos parcialmente en oposición a otras ideas de simplicidad. Por ejemplo, comer una dieta altamente restrictiva que sigue unas cuantas reglas simples puede ser “simple” en un sentido, es muy probable que tal dieta sea más costosa financieramente que otras prácticas dietéticas.

¿Alguna vez has elegido rechazar ciertas cosas con el propósito de la pureza física o espiritual, como renunciar a la carne durante la Cuaresma?

Vivir de acuerdo a una rutina fija

Algunas personas ven una vida simple como una que sigue una rutina fija. Si usted pasa por pasos y acciones muy similares cada día, su vida se vuelve más simple. Puedes guardar tu energía mental para otras cosas, como producir un gran trabajo, porque no gastas tu energía o tiempo en tomar decisiones constantes a lo largo del día.

Este es definitivamente un enfoque que me gusta usar en mi propia vida para hacer mi vida más simple. Tengo muchas responsabilidades que debo equilibrar – ser padre de niños pequeños, ser un buen esposo, ser hijo de padres que están envejeciendo, ser escritor, ser amigo, ser un miembro activo de mi comunidad, así como tener tiempo para los pasatiempos y otros aspectos de la vida – y la mejor estrategia que he encontrado para esto es hacer que gran parte de mi vida esté tan fijada en la rutina como sea posible. Aíslo los bloques de tiempo que intencionalmente uso para cada una de esas áreas, dando tiempo suficiente a cosas importantes como mi familia, pero también asegurándome de tener tiempo para otras cosas.

Esto me permite evitar gastar constantemente mi enfoque y energía en tomar decisiones sobre qué hacer a lo largo del día. En lugar de ello, sólo sigo mi calendario sin pensar realmente en ello para poder ahorrar mi energía mental para ser un buen padre, un buen marido, un buen escritor, etc., y tener energía para disfrutar de mis aficiones e intereses, también.

¿Practicas una rutina sencilla en tu vida? ¿Tienes rutinas consistentes para las cosas que haces? Si las tiene, ¿encuentra que le ayudan a tener tiempo para ciertas cosas o le ayudan a mantener el enfoque donde es más útil?

Simplicidad Estética

Piensa en cómo la gente de moda practica el minimalismo – el apartamento totalmente blanco con muy pocas posesiones, las casas diminutas, y así sucesivamente. Este es un ejemplo de la vida sencilla utilizada con fines estéticos – para hacer una declaración pública de sus valores al mundo y transmitir ideas de pureza, honestidad, esencialismo, etc.

Esta es una mirada muy externa a la vida simple y la frugalidad, como un acercamiento para marcarte a ti mismo en el mundo. Por lo general se mezcla con otros valores como el de no ser pretencioso o estar más dedicado a hacer que a tener cosas.

¿Qué le muestras al mundo por la forma en que eliges vivir? ¿Es tu frugalidad parte de cómo te muestras al mundo?

Reflexiones finales

La cosa es que cada uno de nosotros vivimos según una definición particular y probablemente única de lo que es la simplicidad. La mayoría de nosotros nos esforzamos por lograr la simplicidad en algún aspecto de nuestras vidas, pero las áreas en las que elegimos aplicarla y los métodos que utilizamos para lograrlo varían enormemente.

Lo que es particularmente poderoso acerca del tratamiento de las ideas por parte de Westacott es que, en casi todos los casos, señala las tradiciones filosóficas relacionadas con ese particular sabor de la simplicidad, lo que, por lo tanto, apunta a una lectura más amplia si se está interesado en ese aspecto en particular. Una estantería llena de obras de gente como Séneca, Marco Aurelio, Lucrecio, Epicuro, Franklin, Emerson y Thoreau te dará mucho en qué pensar mientras descubres lo que la vida simple y la frugalidad realmente significan para ti y cómo puedes practicar mejor esos valores en el mundo.

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