Por qué este profesor dice que la universidad es un desperdicio de dinero

En nuestro mundo cada vez más incierto, todavía hay una cosa en la que casi todo el mundo parece estar de acuerdo: el valor de un título universitario. En la economía moderna, se da por sentado que debemos asumir casi cualquier costo para asegurar que nuestros hijos se gradúen de la universidad.

Por eso fue muy instructivo leer “The Case Against Education” (El caso contra la educación), un libro del profesor de economía de la Universidad George Mason, Bryan Caplan, que cuestiona muchos de los puntos de discusión que se usan para defender el sistema de educación superior.

Dado su título, esperaba que el libro desafiara el valor de un título universitario en su totalidad. Curiosamente, Caplan no va por ese camino. Admite desde el principio que “la prima de las ganancias para los graduados universitarios se ha disparado al 73 por ciento-es decir, aquellos con una licenciatura ganan, en promedio, 73 por ciento más que aquellos que sólo tienen un diploma de secundaria”.

Caso cerrado, ¿verdad? ¿La universidad es lo mejor desde el pan de molde? No tan rápido.

El problema, tal y como lo ve Caplan, no es si la universidad merece la pena, sino por qué. También aborda la cuestión de si podemos obtener resultados similares sin gastar tanto dinero.

A continuación se presentan algunos de los principales problemas que Caplan ve en la educación superior, así como algunas soluciones.


No estamos aprendiendo mucho en la universidad

El quid del problema de la educación superior, según Caplan, es que “los estudiantes pasan miles de horas estudiando materias irrelevantes para el mercado laboral moderno”.

La lectura de esa línea me hizo pensar en una de las bromas favoritas de mi padre al escuchar un insulto que golpea demasiado cerca de casa: “¡Oye, me parezco a ese comentario!”

Mientras estaba en la universidad, pasé muchas horas aprendiendo sobre poesía, jeroglíficos y mitología griega. Fue divertido, pero no puedo decir que mi conocimiento de esos temas me ayudó mucho mientras buscaba un trabajo. Cuando pienso en lo mucho que pagaba por esas clases, quiero arrancarme el pelo.

A los ojos de Caplan, una gran razón por la que la mayoría de los niños pasan tanto tiempo aprendiendo cosas que no importan es porque los propios maestros no están preparados para enseñar verdaderas habilidades laborales. “Los educadores… tienen poco conocimiento de primera mano del lugar de trabajo moderno”, escribe Caplan. Casi no hace falta decir que es una mala idea destinar grandes sumas de dinero a estudiar temas irrelevantes enseñados por profesores que, aunque ciertamente con buenas intenciones, no están preparando a los estudiantes para el trabajo.

Peor aún, los estudiantes no están reteniendo mucho conocimiento de la universidad, independientemente de lo que estudiemos. Caplan me abrió los ojos ante un estudio a gran escala del Departamento de Educación de España que analizaba la alfabetización de los adultos. Los resultados fueron sombríos, ya que menos de un tercio de los graduados universitarios obtuvieron una puntuación de “competente”.

Entonces, si no estamos aprendiendo o reteniendo mucho de las clases de la universidad, ¿para qué sirven? De acuerdo con Caplan, la experiencia universitaria se trata realmente de un fenómeno conocido como señalización.


El verdadero beneficio de un título universitario

Uno de los objetivos de Caplan con el libro es iluminar la importancia de la señalización.

La señalización se refiere a la idea de que muchos de los comportamientos en los que se involucran las personas se realizan no porque sean intrínsecamente valiosos, sino por lo que señalan a los demás. Por ejemplo, las personas que conducen autos lujosos generalmente tratan de señalar “soy rico”, aunque el mero hecho de tener ese auto nos dice muy poco acerca de sus finanzas.

¿Podríamos usar un título universitario de la misma manera que usamos coches y ropa de lujo?

Caplan cree que sí. Cree que no estamos aprendiendo tanto en la universidad, sino más bien dando señales de que somos concienzudos y trabajadores. Como dice Caplan: “El mercado laboral no te paga por las asignaturas inútiles que dominas; te paga por los rasgos preexistentes que señalas al dominarlos”. Esencialmente, esto significa que todos los gastos de la universidad podrían eliminarse si pudiéramos encontrar una forma más eficiente de mostrar a los empleadores que estamos listos para ser buenos trabajadores.

Para que no piense que se trata de una idea marginal, Caplan revela que se basa en el trabajo de varios premios Nobel de economía que han contribuido a la teoría de la señalización. Al estudiar varios factores relacionados con los títulos universitarios y las ganancias subsiguientes, Caplan concluye que la señalización representa el 80% del valor de un título universitario. Él astutamente señala que “cada estudiante universitario que hace el menor trabajo requerido para obtener buenas notas, silenciosamente respalda la teoría”.

Incluso si la hipótesis de la señalización no es tan férrea como afirma Caplan, la teoría merece una profunda reflexión. ¿La enseñanza superior contribuye al desarrollo de una sociedad del conocimiento (lo que a veces se denomina “capital humano”), o estamos enseñando a nuestros jóvenes que lo único que realmente importa es señalar que tienen los rasgos adecuados para conseguir un buen trabajo?

Si se trata de lo último, ¿no debería haber maneras de hacer señales que no perpetúen una crisis masiva de préstamos estudiantiles con tasas de morosidad cada vez mayores?

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Cómo obtener más dinero por su dinero

Si bien el enfoque principal del libro es señalar las fallas del sistema educativo, Caplan no es todo pesimismo. Ofrece algunas maneras de sacar el máximo provecho de la educación de uno.

En primer lugar, si usted va a la universidad y desea un retorno de su inversión, debe considerar seriamente el estudio de materias que resulten en habilidades de trabajo comercializables. No hay sorpresas aquí, ya que los campos STEM (Ciencia, Tecnología, Ingeniería, Matemáticas) en su mayoría reciben la bendición de Caplan.

Creo que Caplan también estaría de acuerdo con la sugerencia de Dinero Para Principiantes de revisar las estadísticas antes de elegir su especialidad. Si vas a invertir tanto tiempo y dinero en una carrera, es fundamental que al menos te des la opción de encontrar un trabajo bien remunerado cuando todo esté dicho y hecho.

Por último, Caplan también hace alarde de los beneficios de la escuela de formación profesional, donde los estudiantes aprenden rápidamente habilidades limitadas para trabajos específicos y de gran demanda. Estas escuelas son una forma barata y fácil para que la gente esté preparada para el trabajo cuando piensan que no son una buena opción para la universidad. Caplan señala que “la investigación, aunque un poco escasa, sugiere que la educación vocacional aumenta el salario, reduce el desempleo y aumenta la tasa de finalización de la escuela secundaria”.

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Algunos puntos de contador

Como alguien que se ha preguntado anteriormente si hubiera sido mejor ir a un colegio comunitario en lugar de asistir a Harvard, admitiré que fui la audiencia ideal para este libro. Y aunque estoy de acuerdo con muchos de los puntos, también debo señalar un par de áreas en las que sentí que el caso de Caplan era débil.

Por un lado, se burla de las humanidades como una institución en su mayoría inútil, y proclama que aquellos que ven sus beneficios se están dedicando a “ilusiones”. Como alguien que es apasionado por la literatura y la escritura, esto me molesta. Hay algo que decir sobre el deseo de producir bienes de importancia intangible, incluso si esto significa renunciar a una carrera lucrativa. Además, he descubierto que las habilidades de escritura (que se perfeccionan en las humanidades) tienen una gran demanda en el mercado laboral.

Otro punto de discordia es el llamado de Caplan a una “completa separación de la escuela y el estado”. Piensa que “el gobierno debería dejar de usar el dinero de los impuestos para financiar la educación de cualquier tipo”. Esta clase de política sería desestabilizadora y afectaría negativamente a millones de niños. Estoy a favor de intentar cosas atrevidas, pero decir algo tan descabellado solo sirve para distraer de los puntos más interesantes que él hace.

Para un artículo completo que desafía muchas de las afirmaciones de Caplan, vea este artículo de The Boston Review.


Resumen

La lectura del libro de Caplan te hará querer ser una persona mejor y más eficiente. Si ya has perdido mucho tiempo y dinero en la universidad, como yo, entonces estarás motivado para recuperar el tiempo perdido. Si estás a punto de embarcarte en tu viaje a la universidad, será un recordatorio aleccionador para aprovechar al máximo tu tiempo.

Caplan es convincente cuando argumenta que si eliminamos muchos de los aspectos derrochadores de la universidad, y nos aseguramos de que sólo los estudiantes que realmente se beneficiarán de la universidad asistan en primer lugar, todos estaremos mejor. Si quieres leer un libro que te haga cuestionar tus nociones preconcebidas y te proporcione bastantes experimentos de pensamiento interesantes, te recomiendo encarecidamente que leas “El caso contra la educación”.

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